Cuidador del zoológico: características del leopardo

Potencia, esbeltez, entereza… ¿Acaso puede haber un animal más elegante? ¡Si hasta luce con garbo un estampado de moda! Las características del leopardo fascinan a cualquiera… ¿Sabías que es el gran felino con mayor distribución del mundo? ¡Como te lo cuento!

 

“La principal característica del leopardo sin duda es el patrón de su manto… ¡Nos encantan sus manchas en forma de rosetas!”

 

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Características de un leopardo: ¿cómo son estos felinos?

Como se puede deducir de su nombre, en la antigüedad se creía que los leopardos eran unos animales híbridos, una mezcla entre un león y una pantera. No obstante, aunque están emparentados con los leones, los jaguares y los tigres, representan una especie distinta (Panthera pardus).

El leopardo, al igual que el resto de felinos, es un mamífero carnívoro. Los felinos del género Panthera, entre los que se encuentra el leopardo, tienen la particularidad de que pueden rugir gracias a una modificación de su hueso hioides.

Por otro lado, es uno de los grandes felinos que mejor se adaptan al entorno. Por eso, su distribución es muy extensa: lo podemos encontrar en gran parte de África, en Oriente Medio y en ciertas zonas de Asia, sobre todo en Sri Lanka y en la India.

Para vivir, suelen preferir hábitats en los que poder esconderse, dónde haya una buena cantidad de presas y dónde no compitan por ellas con otros grandes depredadores. Por lo tanto, los podemos ver en bosques, en selvas, en sabanas, en sembrados, en zonas rocosas e incluso en desiertos.

 

Los diferentes tipos de leopardos

Existen distintas variedades dentro de la especie de los leopardos. Antiguamente se consideraba que había cerca de treinta, pero en la actualidad se cree que tan solo son entre 8 y 10.

De todas formas, no hay consenso a este respecto, ya que existen dudas sobre si ciertas variedades representan o no una subespecie distinta.

En líneas generales, los especialistas hablan de los siguientes tipos:

  • Leopardo africano (Panthera pardus pardus).
  • Leopardo de Java (Panthera pardus melas).
  • Leopardo de Amur (Panthera pardus orientalis).
  • Leopardo de la India (Panthera pardus fusca).
  • Leopardo de Indochina (Panthera pardus delacouri).
  • Leopardo de Arabia (Panthera pardus nimr).
  • Leopardo de Persia (Panthera pardus saxicolor).
  • Leopardo de Sri Lanka (Panthera pardus kotiya).
  • Leopardo chino del norte (Panthera pardus japonensis).
  • Leopardo de Zanzíbar (Panthera pardus adersi). Está considerado extinto, aunque se han dado supuestos avistamientos no oficiales.
  • Leopardo de Anatolia (Panthera pardus tulliana). No se sabe con certeza si está realmente extinto.
  • Leopardo del Sinaí (Panthera pardus jarvisi). No se ha decidido aún si es en realidad una subespecie diferente.
  • Leopardo europeo (Panthera pardus spelaea). Es una subespecie extinguida hace miles de años.

 

Las principales características del leopardo

Aunque existen algunas diferencias entre las distintas subespecies de leopardo, por lo general todas comparten ciertas particularidades.

Veamos, a continuación, cómo son las características principales de estos elegantes felinos.

 

Estatura y peso del leopardo

Los leopardos suelen tener una longitud de entre 91 cm y 1,91 m. A esto hay que añadirle el largo de la cola: entre 58 y 110 cm. Su altura a la cruz es de entre 45 y 78 cm.

Con respecto al peso, los machos se sitúan entre los 37 y los 90 kg y las hembras entre los 28 y los 60 kg.

 

Morfología del leopardo

Este animal tiene una silueta maciza, una cabeza redondeada y una cola larga y fina.

Sus patas son muy potentes. Tiene cinco dedos en las de delante y cuatro en las de detrás. Todas sus garras son retráctiles, como las de los gatos.

 

El pelaje del leopardo

El manto de los leopardos es de color amarillento y tiene manchas oscuras en forma de roseta. Su patrón se asemeja bastante al de los guepardos y al de los jaguares.

También existen ejemplares con el pelaje completamente negro. Estos animales reciben el nombre de panteras negras (sucede lo mismo con los jaguares negros). Aunque su cuerpo es todo negro, de cerca se puede percibir igualmente la forma de las rosetas de su patrón.

 

Los hábitos del leopardo

Los leopardos tienen por costumbre dormir durante el día y cazar durante la noche. Para descansar, se suben a los árboles o se esconden entre la vegetación.

Por otro lado, son animales solitarios. No obstante, los cachorros dependen de las madres hasta que tienen un año de edad. Después de ese período, aún permanecen otro año con ellas.

 

La reproducción de los leopardos

Las hembras de leopardo tienen un celo de siete días, más o menos. Normalmente dejan de reproducirse cuando cumplen los ocho años y medio.

El período de gestación de las hembras dura unos tres meses (de noventa a ciento cinco días).

En cada camada de leopardos puede haber entre uno y seis cachorros. Sin embargo, lo más común es que sean dos, tres o cuatro.

Cuando nacen, los cachorros pesan aproximadamente un kilo. No suelen abrir los ojos hasta una semana después. Cuando las madres van a cazar, los esconden entre la vegetación para alejarlos de los depredadores.

 

La esperanza de vida del leopardo

La esperanza de vida de los leopardos es de unos veinte años. No obstante, los animales que residen en los zoos suelen vivir más tiempo que los ejemplares silvestres.

La principal amenaza de estos magníficos animales son los seres humanos: la caza furtiva, la destrucción de los hábitats, el tráfico de animales, etc. Por otro lado, suelen competir por las presas con otros grandes depredadores (tigres, leones, guepardos, hienas, osos, etc).

 

¿Qué comen los leopardos?

Otra de las características del leopardo es su alimentación, que es estrictamente carnívora. Sus presas favoritas son los ungulados (los mamíferos que tienen pezuñas o cascos).

Su dieta se compone de animales como los siguientes:

  • Ñus.
  • Impalas.
  • Antílopes.
  • Cebras.
  • Gacelas.
  • Monos pequeños.
  • Sitatungas.
  • Kudus.
  • Nyalas.
  • Pájaros.
  • Roedores.
  • Conejos.
  • Serpientes.
  • Peces.
  • Crías de ciervo.
  • Cerdos salvajes.
  • Artrópodos como escarabajos peloteros.
  • Cabras montesas.
  • Zorros.
  • Chacales.
  • Martas.
  • Jabalís.

De todas formas, la dieta dependerá del tipo de presas que encuentre en su entorno.

Cuando las presas escasean, se convierte en un cazador oportunista. Es decir, come lo que puede e incluso roba los alimentos de las hienas u otros depredadores.

 

Los métodos de caza de los leopardos

El leopardo suele sorprender a sus presas y las pilla desprevenidas gracias a la gran aceleración que llega a alcanzar.

Por lo general, es un animal que mata por estrangulación o por un mordisco en la nuca.

Muchas veces sube a sus presas muertas a los árboles para comérselas sin que le molesten otros animales.

Estos animales son muy sigilosos: esperan escondidos bastante tiempo y observan a sus presas con atención. Cuando creen que es un buen momento, corren hacia ellas.

 

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