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Megafauna americana: armadillos XXL y dientes de sable

16 marzo 2022
megafauna-americana

La megafauna americana engloba a los grandes mamíferos que habitaron el continente hace milenios. Estos enormes seres ocuparon todo el planeta y se calcula que su extinción tuvo lugar hace entre 10.000 y 13.000 años.

Eran animales enormes que prosperaron tras la desaparición de los dinosaurios, y cuyo aspecto es tan espectacular como el de los grandes reptiles de la Prehistoria. En América, concretamente, vivieron algunos de los más conocidos. En este artículo te contamos más sobre las especies más impresionantes: ¡no te lo pierdas!

 

Megafauna americana: Ice Age… y mucho más

Las películas de la saga de animación Ice Age hicieron enormemente populares a algunos de los integrantes de la megafauna americana. Con historias inteligentes, divertidas y muy emotivas, sus protagonistas robaron el corazón de millones de espectadores.

Dos de ellos, el mamut Manny y el tigre de dientes de sable Diego, hubieran formado parte de ese grupo de mamíferos de haber sido reales… ¿Te gustaría saber más sobre ellos? Un Curso de Especialista en Grandes Mamíferos te servirá para dar el paso y convertirte en experto en animales XXL.

Porque la megafauna no solo se reduce al continente americano; como te contaba antes, los grandes mamíferos extintos vivieron en todos los continentes de la Tierra. Te invito a leer este excelente artículo, donde desde una perspectiva tan divertida como certera podrás descubrir qué es la megafauna y qué secretos guardaban estos increíbles animales.

Y ahora, vamos a lo nuestro. Los «Mannys» y «Diegos» auténticos convivieron con otras especies de gran tamaño. Desde plantígrados descomunales ante los cuales los osos grizzly parecen ositos de peluche, hasta enormes armadillos sacados directamente de una película de ciencia ficción. A continuación y sin más tardar, vamos a ver el ranking de los más importantes, famosos y molones. ¿Estás listo?

1. Glyptotherium, un armadillo del tamaño de tu coche

Los armadillos son ya de por sí animales bien extraños. Su caparazón nos recuerda al de un insecto gigante, y su cola es similar a la de un lagarto. Pero en realidad son mamíferos que se extienden por todo el continente americano, y cuya familia acoge a distintas especies.

Una de ellas, ya extinta, se ha ganado por derecho propio formar parte del selecto grupo de la megafauna americana. Me refiero al Glyptotherium, un nombre de lo más complicado con el que se designó a un armadillo que podía alcanzar los 2,7 metros de longitud, y 1,3 metros de altura. Un bicho de lo más peculiar, que se extinguió hace unos 12.000 años y cuya presencia abarcaba todo el continente.

2. Megaterio: el padre de todos los perezosos

Es posible que pienses que los perezosos son los animales que más duermen de todas las especies. A pesar de su nombre (y de que sí son bastante vaguetes), en realidad los más dormilones del reino animal son… ¡Los ratones! Que pueden llegar a dormir hasta 20 horas al día. Dicho esto, vamos a lo que nos ocupa: uno de los animales más grandes de la megafauna americana era, de hecho, un perezoso gigante. Por supuesto, me refiero al megaterio o Megatherium.

Este animalote, cuyo nombre significa «gran bestia», alcanzaba los 6 metros de longitud y un peso de hasta 3 toneladas. Teniendo en cuenta que podía alzarse sobre sus patas traseras, puesto en pie llegaría a la segunda planta de cualquier edificio de viviendas. ¡Impresionante! El megaterio era un animal pacífico, una presa habitual para depredadores como el smilodon (del cual hablaremos más adelante) o el ser humano.

Este animal es también el protagonista de una historia fascinante. En 1787, el fraile dominico Manuel de Torres encontró un esqueleto de megaterio cerca de la actual Buenos Aires y lo envió a Madrid. El esqueleto fue vuelto a ensamblar en 1788 por Juan Bautista Bru de Ramón, y a día de hoy se puede admirar en el Museo de Ciencias Naturales de Madrid.

Fue la primera vez en la historia que se montaba un fósil natural en la postura que probablemente ostentaría cuando el animal estaba vivo, con el objetivo de exhibirlo en público. Y ahora, un «secreto»: el esqueleto, en realidad, no está ensamblado en la postura correcta… Pero se decidió respetar el montaje por su valor histórico.

3. Mamut, tan peludo como impresionante

Hay pocos animales prehistóricos tan famosos como el mamut. Estos seres, antecesores de los elefantes, tenían una silueta parecida a la de estos con dos salvedades. Por un lado, eran  más grandes: podían alcanzar fácilmente los 4 metros de altura; y por otro, estaban cubiertos de pelo.

Algo lógico, si tenemos en cuenta que su hábitat natural eran los parajes más fríos (Alaska, Canadá y parte de los  EEUU). También tenía dos enormes colmillos curvados hacia arriba, lo que remataba una estética a medio camino entre lo real y lo fantástico.

Los mamuts también habitaron partes de Europa, como la Siberia rusa. Y hay evidencias muy claras que lo demuestran, como el hallazgo de un mamut lanudo congelado y casi completo en el norte de esta región. El cuerpo del animal se encontró en el año 2020 en muy buenas condiciones, algo increíble si tenemos en cuenta que estos animales desaparecieron hace unos 10.000 años…

4. Smilodon: el depredador perfecto

El tigre dientes de sable es uno de los seres más emblemáticos de la megafauna americana (y a nivel mundial). Su impresionante aspecto, con cerca de 3 metros de longitud y unos colmillos superiores de nada menos que 20 cm, lo convierte en un animal mítico y terrible.

El género Smilodon se extinguió hace unos 10.000 años, probablemente por su nula adaptación a la desaparición de sus presas habituales. A diferencia de los lobos y los coyotes, que convivían ya entonces con los dientes de sable e incluyeron la carroña en su dieta cuando las presas empezaron a escasear, los dientes de sable no pudieron hacerlo y esto condujo a su desaparición.

5. Arctodus. ¡3,5 metros de oso!

El género Arctodus tiene el honor de ser la más grande de todos los mamíferos carnivoros terrestres de la Edad de Hielo. Estos animales pertenecían a la familia de los úrsidos, de la cual forman parte los osos que hoy todavía sobreviven en nuestro planeta. Para que te hagas una idea del tamaño de los «osos de cara corta» u «osos bulldog» (sus nombres más comunes), has de saber que puestos en pie podían alcanzar una altura 3 metros. O sea, que podrían alcanzar fácilmente el balcón del primer piso de un edificio estándar.

Una delas características más curiosas de los Arctodus eran sus patas largas y estilizadas. Al parecer, y a diferencia de los osos actuales, le permitían correr detrás de sus presas. Sin embargo, esta cuestión no está totalmente determinada y hay expertos que piensan que podían ser animales fundamentalmente carroñeros, en lugar de cazadores.

6. Bison latifrons, los cuernos más grandes del planeta

Terminamos nuestro repaso por los seis grandes de la megafauna americana con un herbívoro muy singular. El Bison latifrons es el antepasado de los bisontes norteamericanos. Por su enorme tamaño se le conoce también como bisonte gigante; los últimos ejemplares murieron hace unos 10.000 años, pero la especie evolucionó hasta el actual bison bison o bisonte americano.

Si hay algo que llama la atención de los restos fósiles conservados de estos animales, es la envergadura de su cornamenta. De punta a punta, ¡los cuernos del Bison latifrons medían unos 2,5 metros! Esta característica los convierte a aspirantes a «cuernos más grandes del mundo», en competencia directa con el Pelorovis (búfalo gigante africano, también extinto).

 

Descubre todos los secretos de la megafauna americana y los grandes mamíferos terrestres

La megafauna americana es más amplia, por supuesto, que la que aparece en el listado. Pero seguro que estos increíbles animales te han animado a buscar más información sobre los mamíferos más grandes que poblaron un día estepas, llanuras, bosques, selvas… ¿Es así? Pues entonces, no dudes en rellenar el formulario que encontrarás más arriba. Será tu llave de entrada a un mundo increíble, y a una profesión que colmará todas tus expectativas.

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